Des signes de vie martienne ? Perseverance, le rover martien de la Nasa commence la chasse !

Des signes de vie martienne ? Perseverance, le rover martien de la Nasa commence la chasse !

Après avoir testé une panoplie d’instruments sur son bras robotique, le dernier rover martien de la NASA se met au travail : sonder les roches et la poussière à la recherche de preuves de la vie passée.

Le rover Mars 2020 Perseverance de la NASA a commencé sa recherche de signes de vie ancienne sur la planète rouge. En fléchissant son bras mécanique de 7 pieds (2 mètres), le rover teste les détecteurs sensibles qu’il transporte, capturant leurs premières lectures scientifiques.

En plus d’analyser les roches à l’aide de rayons X et de lumière ultraviolette, le scientifique à six roues zoomera sur des gros plans de minuscules segments de surfaces rocheuses qui pourraient montrer des preuves d’une activité microbienne passée.

Crédit : NASA/JPL-Caltech/MSSS

Appelé PIXL, ou instrument planétaire pour la lithochimie des rayons X, l’instrument à rayons X du rover a fourni des résultats scientifiques étonnamment solides alors qu’il était encore en cours de test, a déclaré Abigail Allwood, chercheuse principale de PIXL au Jet Propulsion Laboratory de la NASA en Californie du Sud.

Situé au bout du bras, l’instrument de la taille d’une boîte à déjeuner a tiré ses rayons X sur une petite cible d’étalonnage – utilisée pour tester les réglages de l’instrument – à bord de Perseverance et a pu déterminer la composition de la poussière martienne accrochée à la cible.

“Nous avons obtenu notre meilleure analyse de composition de la poussière martienne avant même qu’elle ne se penche sur la roche”, a déclaré Allwood.

Ce n’est qu’un petit avant-goût de ce que PIXL, combiné aux autres instruments du bras, devrait révéler alors qu’il se concentre sur des caractéristiques géologiques prometteuses au cours des semaines et des mois à venir.

Les scientifiques disent que le cratère Jezero était un lac de cratère il y a des milliards d’années, ce qui en fait un site d’atterrissage de choix pour Persévérance. Le cratère s’est asséché depuis longtemps et le rover se fraie maintenant un chemin sur son sol rouge et cassé.

“Si la vie était là dans le cratère Jezero, la preuve de cette vie pourrait être là”, a déclaré Allwood, un membre clé de l’équipe “bras-science” de Perseverance.

PIXL, l’un des sept instruments à bord du rover Perseverance Mars de la NASA, est équipé de diodes lumineuses entourant son ouverture pour prendre des photos de cibles rocheuses dans l’obscurité. Grâce à l’intelligence artificielle, PIXL s’appuie sur les images pour déterminer à quelle distance il se trouve d’une cible à scanner. Crédit : NASA/JPL-Caltech

Pour obtenir un profil détaillé des textures, des contours et de la composition des roches, les cartes PIXL des produits chimiques dans une roche peuvent être combinées avec des cartes minérales produites par l’instrument SHERLOC et son partenaire, WATSON. SHERLOC – abréviation de balayage des environnements habitables avec raman et luminescence pour les produits organiques et chimiques – utilise un laser ultraviolet pour identifier certains des minéraux de la roche, tandis que WATSON prend des images en gros plan que les scientifiques peuvent utiliser pour déterminer la taille, la rondeur et la texture des grains, tous qui peut aider à déterminer comment la roche s’est formée.

Les premiers gros plans de WATSON ont déjà fourni une mine de données sur les roches martiennes, ont déclaré les scientifiques, telles qu’une variété de couleurs, de tailles de grains dans les sédiments et même la présence de “ciment” entre les grains. De tels détails peuvent fournir des indices importants sur l’histoire de la formation, le débit d’eau et les anciens environnements martiens potentiellement habitables. Et combinés à ceux de PIXL, ils peuvent fournir un aperçu environnemental et même historique plus large du cratère Jezero.

Ces données montrent des produits chimiques détectés dans une seule roche sur Mars par PIXL, l’un des instruments à l’extrémité du bras robotique à bord du rover Perseverance Mars de la NASA. PIXL permet aux scientifiques d’étudier où des produits chimiques spécifiques peuvent être trouvés dans une zone aussi petite qu’un timbre-poste. Crédit : NASA/JPL-Caltech

L’équipe scientifique

Alors que le rover dispose de capacités autonomes importantes, telles que la conduite à travers le paysage martien, des centaines de scientifiques terrestres sont toujours impliqués dans l’analyse des résultats et la planification d’enquêtes supplémentaires.

“L’équipe scientifique compte près de 500 personnes”, a déclaré Beegle. “Le nombre de participants à une action donnée par le rover est de l’ordre de 100. C’est formidable de voir ces scientifiques se mettre d’accord pour analyser les indices, hiérarchiser chaque étape et assembler les pièces du puzzle scientifique Jezero.”

Cela sera essentiel lorsque le rover Mars 2020 Perseverance collectera ses premiers échantillons pour un éventuel retour sur Terre. Ils seront scellés dans des tubes métalliques super propres sur la surface martienne afin qu’une future mission puisse les collecter et les renvoyer sur la planète d’origine pour une analyse plus approfondie.

Malgré des décennies d’enquête sur la question de la vie potentielle, la planète rouge a obstinément gardé ses secrets.

“Mars 2020, à mon avis, est la meilleure opportunité que nous aurons dans notre vie pour répondre à cette question”, a déclaré Kenneth Williford, scientifique adjoint du projet Persévérance.

Les détails géologiques sont essentiels, a déclaré Allwood, pour placer toute indication de vie possible dans son contexte et pour vérifier les idées des scientifiques sur la façon dont un deuxième exemple de l’origine de la vie pourrait se produire.

Combinés à d’autres instruments du rover, les détecteurs du bras, dont SHERLOC et WATSON, pourraient faire la première découverte de la vie au-delà de la Terre par l’humanité.

En savoir plus sur la mission

Un objectif clé de la mission de Persévérance sur Mars est l’astrobiologie, y compris la recherche de signes d’une ancienne vie microbienne. Le rover caractérisera la géologie et le climat passé de la planète, ouvrira la voie à l’exploration humaine de la planète rouge et sera la première mission à collecter et à mettre en cache la roche martienne et le régolithe (roche brisée et poussière).

Des missions ultérieures de la NASA, en coopération avec l’ESA (Agence spatiale européenne), enverraient des engins spatiaux sur Mars pour collecter ces échantillons scellés à la surface et les renvoyer sur Terre pour une analyse approfondie.

La mission Mars 2020 Perseverance fait partie de l’approche d’exploration de la Lune vers Mars de la NASA, qui comprend des missions Artemis vers la Lune qui aideront à préparer l’exploration humaine de la planète rouge.

JPL, qui est géré pour la NASA par Caltech à Pasadena, en Californie, a construit et gère les opérations du rover Perseverance.

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