Ce que vous devez vraiment savoir sur cet astéroïde volant “vers” la Terre la semaine prochaine

Un astéroïde plus gros que d’habitude doit effectuer une visite volante au-delà de la Terre la semaine prochaine, le 11 décembre.

Il s’appelle 4660 Nereus, un visiteur relativement fréquent de l’espace proche de la Terre, ce qui signifie qu’il a été bien caractérisé, avec un diamètre de 330 mètres (1083 pieds). C’est un peu plus petit que la hauteur de l’Empire State Building.

Malgré les gros titres des tabloïds sensationnels, 4660 Nereus va passer à une distance sûre et agréable de 3,93 millions de kilomètres (2,44 millions de miles) – un peu plus de 10 fois la distance entre la Terre et la Lune.

En raison de sa taille et de sa distance par rapport à la Terre, le 4660 Nereus est classé comme un objet potentiellement dangereux. Cette classification comprend tout astéroïde qui passera à moins de 7,48 millions de kilomètres (4,65 millions de milles) de l’orbite terrestre et dont la largeur dépasse environ 140 mètres (500 pieds). Il y a beaucoup de roches qui entrent dans cette catégorie.

Il existe de nombreuses raisons de les suivre. Il s’agit notamment de s’assurer qu’ils n’ont pas dévié de leurs orbites connues sur une trajectoire plus dangereuse pour la Terre, et de garder un œil sur les groupes d’astéroïdes pour rester conscient de ce qui se déplace dans l’espace proche de la Terre.

4660 Nereus, découvert pour la première fois en 1982, est spécial, non pas parce qu’il est dangereux, mais parce qu’il survole la Terre à une fréquence relative. Son orbite de 1,82 an autour du Soleil le rapproche de nous environ tous les 10 ans environ, bien qu’en termes spatiaux « proche » soit toujours « à une distance sûre ».

Pour cette raison, l’astéroïde a été considéré comme une cible pour les missions d’astéroïdes, telles que Hayabusa (qui a finalement visité Itokawa à la place).

Son approche rapprochée la semaine prochaine sera la 4660 Nereus la plus proche depuis des décennies. Sa prochaine visite rapprochée aura lieu le 14 février 2060, lorsqu’il passera à une distance d’environ 1,2 million de kilomètres (plus de trois fois la distance entre la Terre et la Lune).

Bien que l’astéroïde ne représente aucune menace, il vaut mieux être préparé que non, car nous savons que les astéroïdes ont considérablement affecté la Terre dans le passé.

Les agences spatiales y travaillent. Pas plus tard que la semaine dernière, un vaisseau spatial de la NASA a été lancé dans le cadre d’une mission appelée Double Asteroid Redirection Test ou DART, pour essayer de percuter un astéroïde pour le faire dévier de sa trajectoire. Cette rencontre doit avoir lieu en septembre de l’année prochaine.

Ainsi, vous pouvez être tranquille, de toutes les choses dont vous devez vous soucier, les astéroïdes atterrissant sur votre tête n’en font pas actuellement partie.

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