Dans une première scientifique, la percée de Mars regarde sous la surface de la planète rouge

Dans une première scientifique, la percée de Mars regarde sous la surface de la planète rouge

Regarder plus profondément sous la surface de la Terre peut nous en dire beaucoup sur son histoire et sa composition géologique, et c’est la même chose pour n’importe quelle autre planète.

L’atterrisseur InSight à la surface de Mars a fourni notre premier regard en profondeur sur ce qui se trouve juste sous la surface de la planète rouge.

Le sismomètre à bord d’InSight – appelé SEIS ou Seismic Experiment for Interior Structure – indique une couche sédimentaire peu profonde prise en sandwich entre des roches durcies résultant de coulées de lave, descendant à une profondeur d’environ 200 mètres ou environ 650 pieds.

Cela pourrait nous en dire long sur la façon dont Mars s’est formée à l’origine, sur son évolution au fil du temps et sur le type de facteurs géologiques qui sont toujours en jeu aujourd’hui. En particulier, les coulées de lave peuvent être liées à ce que nous savons du passé volcanique de la planète.

“Jusqu’à présent, les études sismiques du sous-sol peu profond autour du site d’atterrissage d’InSight ont été limitées aux 10 à 20 mètres les plus élevés à l’aide de mesures du temps de parcours sismique et d’estimations de la conformité du sol, laissant les structures à quelques dizaines à plusieurs centaines de mètres de profondeur inexplorées”, expliquent les chercheurs. expliquent dans leur article.

InSight est arrivé sur Mars en novembre 2018, atterrissant dans la plaine large et plate connue sous le nom d’Elysium Planitia. Ici, les instruments de l’atterrisseur ont mesuré les légères vibrations ambiantes du sol, causées par les vents circulant à la surface de la planète, afin de comprendre ce qui était hors de vue en dessous.

La même technique a été développée sur Terre pour évaluer la composition du sous-sol et le risque sismique associé. Sur Mars, la configuration des vagues correspondait à deux couches denses de roches, telles que le basalte, avec une couche de matériau plus mince et moins dense au milieu, probablement de nature sédimentaire.

D’après ce que nous savons de l’histoire de Mars à partir des cratères encore visibles sur la planète aujourd’hui, les chercheurs suggèrent que la couche supérieure de lave durcie a environ 1,7 milliard d’années, formée pendant la période amazonienne froide et aride sur Mars, alors qu’il y avait relativement peu de météorites. et les impacts d’astéroïdes.

La couche la plus profonde semble avoir environ 3,6 milliards d’années, créée pendant la période hespérienne, alors qu’il y avait beaucoup plus d’activité volcanique sur la planète rouge. Ces périodes anciennes ont façonné Mars dans la planète que nous voyons et explorons aujourd’hui.

“Cela aide à lier cela à essayer de comprendre quel était le timing entre les différentes activités”, a déclaré le géophysicien Bruce Banerdt, du Jet Propulsion Laboratory du California Institute of Technology.

“Le fait que vous ayez cette couche sédimentaire qui est prise en sandwich entre ces deux pierres volcaniques indique qu’il y a eu une pause dans l’activité volcanique, une pause assez longue car il faut beaucoup de temps pour que les roches sédimentaires se forment.”

La présence de cette couche intermédiaire, d’une épaisseur de 30 à 40 mètres (98 à 131 pieds), est une surprise pour les chercheurs, et on ne sait pas exactement de quoi elle est composée ni comment elle s’est formée. Il est possible qu’il y ait un mélange avec les basaltes amazoniens, mais la précision des lectures sismiques diminue à des profondeurs inférieures.

Une partie de l’utilité de ces données réside dans le fait de déterminer si la vie a déjà existé sur Mars, mais elles nous en disent également plus sur l’histoire et l’évolution de la Terre – la Terre et Mars sont en fait assez similaires en termes de composition géologique.

Mis à part l’histoire planétaire ancienne, il y a un avantage plus immédiat à savoir ce qui se trouve sous la surface de Mars à différents points : cela permet aux scientifiques de déterminer les meilleurs endroits pour installer des atterrisseurs, des rovers et (éventuellement) des stations spatiales à l’avenir.

“Bien que les résultats aident à mieux comprendre les processus géologiques dans Elysium Planitia, la comparaison avec les modèles de pré-atterrissage est également précieuse pour les futures missions au sol, car elle peut aider à affiner les prévisions”, explique la sismologue Brigitte Knapmeyer-Endrun de l’Université de Cologne à Allemagne.

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