Des organismes extraterrestres pourraient faire du stop sur notre vaisseau spatial et contaminer la Terre, avertissent les scientifiques

Des organismes extraterrestres pourraient faire du stop sur notre vaisseau spatial et contaminer la Terre, avertissent les scientifiques

Le risque d’invasion d’organismes extraterrestres est faible, mais nous augmentons les chances.

La demande croissante d’exploration spatiale augmente les chances que des organismes extraterrestres envahissent la Terre et que des organismes terrestres envahissent d’autres planètes, ont fait valoir les scientifiques dans un nouvel article.

Les chercheurs soulignent le record de l’humanité de déplacement d’espèces vers de nouveaux environnements sur Terre, où ces organismes peuvent devenir envahissants et nuire aux espèces indigènes ; ils disent qu’un tel comportement suggère que la même chose pourrait se produire avec la vie extraterrestre d’une autre planète contaminant la Terre et vice versa, selon l’article publié le 17 novembre dans la revue BioScience.

“La recherche de la vie au-delà de notre monde est une entreprise passionnante qui pourrait aboutir à une énorme découverte dans un avenir pas si lointain”, a déclaré à Live Science l’auteur principal Anthony Ricciardi, professeur de biologie des invasions à l’Université McGill à Montréal. . “Cependant, face à l’augmentation des missions spatiales (y compris celles destinées à renvoyer des échantillons sur Terre), il est crucial de réduire les risques de contamination biologique dans les deux sens.”

Ricciardi et ses collègues utilisent le document pour appeler à davantage d’études collaboratives entre les astrobiologistes à la recherche de vie extraterrestre et les biologistes des invasions étudiant les espèces envahissantes sur Terre. “Nous ne pouvons que spéculer sur les types d’organismes qui pourraient être rencontrés si les astrobiologistes découvraient la vie”, a déclaré Ricciardi. “Les formes de vie les plus plausibles seraient microbiennes et ressembleraient probablement à des bactéries.”

Les scientifiques considèrent que le risque de contamination interplanétaire est extrêmement faible, en partie parce que les conditions difficiles de l’espace rendent difficile la survie d’organismes potentiels faisant de l’auto-stop à l’extérieur d’un vaisseau spatial habité. Cependant, nous devons toujours être prudents vis-à-vis de la contamination interplanétaire en raison des impacts négatifs que les espèces envahissantes ont eu sur Terre, selon Ricciardi.

Les humains ont endommagé les écosystèmes du monde entier en permettant aux organismes d’envahir de nouveaux environnements qu’ils n’atteindraient jamais naturellement. Par exemple, un champignon d’Amérique du Sud appelé Austropuccinia psidii a été introduit en Australie dans des circonstances inconnues et s’empare des eucalyptus indigènes du pays, retardant leur croissance et parfois les tuant.

Les chercheurs ont noté que les écosystèmes insulaires qui évoluent de manière isolée géographiquement, comme sur les îles et dans des pays comme l’Australie, sont particulièrement vulnérables aux espèces envahissantes, car la faune indigène de ces endroits n’a pas développé d’adaptations pour faire face à ces envahisseurs. « Les invasions biologiques ont souvent été dévastatrices pour les plantes et les animaux de ces systèmes », a déclaré Ricciardi. “Nous soutenons que les planètes et les lunes contenant potentiellement de la vie devraient être traitées comme s’il s’agissait de systèmes insulaires.”

Pour preuve de contamination interplanétaire, les chercheurs ont cité le vaisseau spatial israélien Beresheet qui s’est écrasé sur la lune en 2019 alors qu’il transportait des milliers de tardigrades, des animaux microscopiques qui peuvent survivre à des conditions extrêmes, y compris le vide de l’espace, a précédemment rapporté Live Science. Une étude de 2021 publiée dans la revue Astrobiology a conclu que les créatures n’auraient probablement pas survécu à l’impact du crash lunaire, mais que l’incident démontre le potentiel de déversements biologiques.

Les agences spatiales telles que la NASA sont depuis longtemps conscientes des risques potentiels de contamination biologique, et des politiques de protection planétaire sont en place depuis les années 1960, selon Ricciardi. “Cependant, des risques sans précédent sont posés par une nouvelle ère d’exploration spatiale visant à cibler les zones les plus susceptibles de contenir la vie”, a déclaré Ricciardi. Cela inclut l’augmentation du nombre de sociétés privées d’exploration spatiale telles que SpaceX qui rendent l’espace plus accessible, selon le document. SpaceX, par exemple, vise à voyager vers Mars et au-delà avec son programme SpaceX Starship.

Les chercheurs suggèrent d’augmenter les protocoles de biosécurité associés aux voyages dans l’espace, en se concentrant sur la détection précoce des contaminants biologiques potentiels et en développant des plans pour une réponse rapide à de telles détections.

Les planètes et les lunes ont toujours échangé de la matière via des météorites, mais l’exploration spatiale humaine pourrait accélérer la contamination, a déclaré Jennifer Wadsworth, astrobiologiste à l’Université des sciences appliquées et des arts de Lucerne en Suisse qui n’était pas impliquée dans l’article.

Le nouveau document est un “excellent aperçu” du besoin actuel et continu de règles de protection planétaire strictes et à jour, a déclaré Wadsworth. Un problème majeur est que les directives actuelles de protection planétaire ne sont pas obligatoires, a déclaré Wadsworth à Live Science.

“La frontière entre l’exploration et la conservation est mince”, a déclaré Wadsworth. “L’un ne devrait pas être abandonné au détriment de l’autre, mais les deux nécessitent un examen attentif et, surtout, la conformité.”

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