La NASA annonce un site d’alunissage sombre et étrange pour sa prochaine mission Rover

La NASA annonce un site d'alunissage sombre et étrange pour sa prochaine mission Rover

La NASA se lance dans un nouvel alunissage, dans le but de construire un jour une station permanente avec équipage sur la surface lunaire. Avant d’envoyer des personnes, cependant, l’agence lance un robot de la taille d’une voiturette de golf sur le pôle sud glacial et ombragé de la Lune.

Le rover, appelé Volatiles Investigating Polar Exploration Rover (VIPER), passera 100 jours à cartographier les sources d’eau – la première enquête de ce type sur le pôle sud lunaire.

A terme, la NASA espère y installer une base permanente, puis l’utiliser pour lancer les premières missions humaines vers Mars dès les années 2030. C’est pourquoi il est important de savoir où se trouve l’eau : elle peut être décomposée en ses éléments constitutifs, l’hydrogène et l’oxygène, et ces deux éléments peuvent être transformés en carburant pour fusée.

Faire voler des humains vers Mars nécessitera beaucoup de propulseur, ce qui est incroyablement lourd à transporter pour une fusée lorsqu’elle décolle de la Terre. Il sera donc peut-être nécessaire de faire le plein sur la Lune pour que la NASA envoie des astronautes sur la planète rouge.

“Là où il y a de l’eau, il y a du carburant”, a déclaré mardi l’administrateur de la NASA, Bill Nelson, dans une mairie. “Cela pourrait bien être une station-service pour nous à l’avenir.”

Illustration de l’atterrisseur VIPER

Lundi, la NASA a annoncé qu’elle avait choisi un site d’atterrissage pour VIPER pour rechercher cette station-service : une région montagneuse à côté du cratère Nobile de la Lune. L’agence prévoit d’y envoyer le robot en 2023.

Cette zone est située en hauteur dans une chaîne de montagnes, ce qui aidera la NASA à maintenir la communication avec le rover depuis la Terre. Il abrite également une variété d’environnements – des cratères ombragés en permanence à près de -400 degrés Fahrenheit aux régions ensoleillées plus proches de 0 degrés.

Les vaisseaux spatiaux en orbite autour de la Lune ont déjà identifié des signes d’eau sur le pôle sud, mais la NASA ne sait pas précisément où se trouve cette eau ni à quoi ressemble sa composition chimique.

“Quand nous sommes là-bas sur la Lune, travaillant avec des échelles que vous et moi connaissons mieux que les échelles orbitales, nous ne savons vraiment pas où se trouve cette eau”, a déclaré Anthony Colaprete, scientifique principal du projet VIPER.

“Nous voulions comprendre globalement une gamme d’environnements sur la Lune. La région de Nobile nous a offert cela.”

VIPER sera le premier rover lunaire de la NASA depuis 50 ans. En cas de succès, ce sera également la première machine à atterrir sur le pôle sud de la Lune sans s’écraser délibérément.

VIPER suivra les «couloirs de lumière» et plongera dans les ombres anciennes

VIPER atterrira dans une région exceptionnellement ombragée de la Lune.

“Les pôles de la Lune sont spectaculaires, en particulier le pôle sud, où d’anciens bassins d’impact ont soulevé des montagnes qui éclipsent le mont Everest”, a déclaré Colaprete.

Le soleil, à peine visible à l’horizon, crée des ombres sur ces montagnes qui peuvent s’étendre sur des centaines de kilomètres. Cela pourrait poser problème à VIPER, qui dépend de l’énergie solaire. Le rover devra donc suivre des “couloirs de lumière”, a déclaré Colaprete, alors que les ombres se déplacent à travers le pôle.

Mais parfois, le rover plongera dans des cratères qui se trouvent dans une ombre permanente, des zones que la lumière du soleil n’a pas touchées depuis des milliards d’années. Ces cratères sont l’une des principales raisons pour lesquelles la NASA a choisi ce lieu d’atterrissage, car ces ombres pourraient préserver d’anciens réservoirs de glace.

Dans l’ensemble, la NASA s’attend à ce que VIPER couvre 10 à 15 miles (16 à 25 km) et visite six endroits avec différentes plages de température, où la glace d’eau pourrait se trouver à différentes profondeurs sous la surface. VIPER percera la surface lunaire pour trouver cette glace.

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