Le Magellanic Stream est peut-être 5 fois plus proche de nous que nous ne l’avions jamais imaginé

Les distances dans l’espace sont difficiles.

À moins que vous ne sachiez précisément à quel point quelque chose est intrinsèquement brillant, il est extrêmement difficile de déterminer à quelle distance il se trouve.

Et il y a beaucoup de choses dans le cosmos pour lesquelles la luminosité intrinsèque n’est pas bien définie.

Cela signifie que nous pouvons parfois nous tromper sur les distances. Exemple concret : de nouvelles simulations montrent qu’une structure gigantesque encerclant la Voie lactée pourrait être beaucoup plus proche que nous ne le pensions.

Cette structure est le Magellanic Stream, un énorme flux de gaz à grande vitesse enroulé presque tout autour de notre galaxie.

Cette longue vrille de matière trouve son origine dans les Grands et Petits Nuages de Magellan, galaxies naines satellites en orbite l’une autour de l’autre, et qui finiront probablement par être cannibalisées par la Voie Lactée.

Les interactions gravitationnelles des Nuages ont arraché une grande quantité de gaz qui traverse maintenant le ciel de la Terre.

Il y a beaucoup de choses dans le ciel qui sont plus visibles que le ruisseau de Magellan, donc comprendre comment il s’est formé a été un problème permanent. Ce n’est que l’année dernière qu’une équipe de scientifiques a découvert que le gaz avait probablement été retiré des halos galactiques des nuages de Magellan, des nuages géants de gaz et de plasma qui enveloppent la plupart des galaxies.

Maintenant, la même équipe a utilisé des modèles astronomiques pour modéliser la formation et l’évolution du ruisseau de Magellan sur 3,5 milliards d’années – et a découvert qu’il pourrait être cinq fois plus proche de nous que nous ne le pensions.

“L’origine du Magellanic Stream a été un grand mystère au cours des 50 dernières années”, a déclaré le physicien Scott Lucchini de l’Université du Wisconsin-Madison.

« Nous avons proposé une nouvelle solution avec nos modèles. La partie surprenante était que les modèles rapprochaient beaucoup plus le ruisseau de la Voie lactée. »

Dans leurs travaux antérieurs, l’équipe a prédit que le ruisseau devrait être entouré d’une couronne de gaz chaud. Ainsi, ils ont effectué une nouvelle modélisation incorporant cette couronne, ainsi qu’un nouveau modèle pour les nuages suggérant qu’ils ne sont en orbite que depuis 3 milliards d’années.

Selon les nouvelles simulations de l’équipe, lorsque les deux galaxies naines ont commencé à orbiter l’une autour de l’autre, elles l’ont fait dans la direction opposée à ce que les astronomes pensaient auparavant. Ainsi, lorsqu’ils ont commencé à éliminer le gaz les uns des autres, au lieu de s’éloigner de la Voie lactée, le courant de Magellan s’est déplacé vers notre galaxie.

Cela signifie que, au plus près, il n’est qu’à 65 000 années-lumière de la Terre. Les estimations précédentes plaçaient sa distance à environ 325 000 à 650 000 années-lumière. Ceci est une grosse affaire. Si le Stream est plus proche que nous ne le pensions, nous devons repenser ses propriétés clés.

“La distance révisée change notre compréhension du flux”, a déclaré l’astronome Andrew Fox du Space Telescope Science Institute. “Cela signifie que nos estimations de nombreuses propriétés du cours d’eau, telles que la masse et la densité, devront être révisées.”

Les résultats signifient que le gaz dans le courant magellanique est susceptible de commencer à entrer en collision avec la Voie lactée plus tôt que nous ne le pensions, en lui injectant de nouveaux matériaux et en générant des chocs qui provoqueront l’agglutination du gaz pour former de nouvelles étoiles. Selon les calculs de l’équipe, cela commencera à se produire dans une courte période de temps cosmique – à peine 50 millions d’années.

Les découvertes signifient également que les astronomes ont un nouvel endroit pour commencer à chercher les étoiles qui devraient être dans le courant magellanique. Ces étoiles auraient dû être retirées des nuages de Magellan avec le gaz, mais jusqu’à présent, seules quelques-unes ont été identifiées, et de manière non concluante. Le modèle de l’équipe suggère que nous venons de chercher au mauvais endroit.

“Cela change le paradigme du flux”, a déclaré Lucchini. “Certains ont pensé que les étoiles sont trop faibles pour être vues parce qu’elles sont trop éloignées. Mais nous voyons maintenant que le flux se situe essentiellement à l’extérieur du disque de la Voie lactée.”

Les futures observations de cette région pourraient identifier les étoiles du Magellanic Stream, ce qui confirmerait à son tour les découvertes de l’équipe.

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