Qu’est-ce que la planète neuf et existe-t-elle vraiment ?

Qu'est-ce que la planète neuf et existe-t-elle vraiment ?

La planète neuf – également appelée planète X – est un objet hypothétique massif situé sur une orbite elliptique bien au-delà de Pluton, à une distance environ qui lui prendrait 10 000 à 20 000 années terrestres pour effectuer un seul voyage autour du Soleil.

Bien qu’aucune observation directe n’ait jamais été faite d’un objet correspondant à la description de la planète neuf, des schémas inattendus dans les orbites d’autres objets plus petits dans les confins glacés du système solaire pourraient être expliqués par l’attraction gravitationnelle d’un tel corps.

Au début de 2016, les astronomes du California Institute of Technology Mike Brown (célèbre pour son rôle dans la rétrogradation de Pluton de son rang de neuvième planète en 2005) et Konstantin Batygin ont annoncé leur observation de l’orbite de la planète naine 2012 VP113 s’alignant étrangement bien avec les orbites de cinq d’autres objets transneptuniens extrêmes.

Bien que potentiellement une coïncidence, les chances que ce regroupement se produise sans que quelque chose ne les mette en place étaient d’environ 1 sur 14 000, selon Brown.

Deux ans plus tard, l’objet transneptunien 2015 BP519 a également été calculé comme étant sur une trajectoire inhabituelle, qui pourrait être affectée par une masse similaire.

À ce jour, la meilleure preuve d’une planète non découverte dans les confins de notre système solaire reste ce regroupement, ainsi qu’une étrange inclinaison de leurs orbites et l’orbite de 90377 Sedna qui ne peut s’expliquer par la présence de Neptune.

Cependant, les analyses ultérieures effectuées par l’Outer Solar System Origins Survey, ainsi que plusieurs autres résultats d’enquêtes, n’ont trouvé aucun signe de regroupement parmi d’autres objets transneptuniens pertinents, ce qui rend l’existence de la planète neuf extrêmement controversée pour le moment.

À quoi pourrait ressembler la planète neuf ?

En supposant que cet objet semblable à une planète existe vraiment, la masse de la planète Neuf serait très probablement d’une magnitude (environ 10 fois) supérieure à celle de la Terre, avec une circonférence approchant la portée de l’une de nos géantes de glace.

Un scénario probable expliquant la position éloignée du corps, place ses origines quelque part entre les orbites de Jupiter à Neptune, avec une naissance un peu comme n’importe quelle planète gazeuse de notre système solaire.

Avant de pouvoir se gaver, la planète Neuf aurait reçu un coup du puits de gravité de l’une des deux géantes gazeuses et se serait retrouvée parmi les déchets glacés.

Malgré sa grande et lente orbite, suffisamment de temps aurait dû s’écouler depuis l’aube du système solaire pour qu’il ait nettoyé son orbite des morceaux gelés de poussière et de roche, ce qui a valu à cette boule de gaz un titre planétaire officiel.

Alternativement, bien que de moins en moins probable, la planète Neuf pourrait être un enfant adopté arraché à une autre étoile passagère il y a très, très longtemps.

Quoi d’autre pourrait expliquer le regroupement inhabituel des orbites d’objets transneptuniennes ?

Mis à part les erreurs, les biais ou les coïncidences, les orbites étrangement liées entre les objets transneptuniens pourraient être le résultat de plusieurs phénomènes autres qu’une grande planète cachée.

Par exemple, plusieurs objets plus petits dans la bonne zone, au bon moment, pourraient fournir le soulèvement gravitationnel nécessaire.

À un niveau plus exotique, une grande masse sombre pourrait s’expliquer par la présence d’un petit trou noir, à peine assez grand.

Une possibilité moins excitante est celle des instabilités décrites mathématiquement dans un disque en orbite.

Comment pouvons-nous confirmer que la planète neuf existe ?

Si la planète neuf existe, son extrême éloignement – quelque part environ 10 fois plus loin que Neptune – limite la quantité de lumière solaire réfléchie par sa surface. Le repérer serait d’autant plus difficile qu’il est éloigné. Non seulement à cause de sa matité, mais sa baisse relative de la vitesse orbitale rendrait les différences de position plus difficiles à identifier.

Il existe des télescopes capables d’observer un objet de cette taille, mais avec autant de ciel à couvrir, les chercheurs devraient d’abord réduire des sections de l’espace où la planète neuf est peu susceptible d’exister.

Le suivi de plus d’objets transneptuniens pourrait aider à gérer cela. Les mesures de Cassini sur Saturne ont également exclu des régions de notre système solaire de l’influence de la planète hypothétique.

Pour l’instant, notre système solaire reste une famille de huit planètes. Même si aucun signe d’un neuvième membre n’est trouvé, notre recherche pourrait révéler plus qu’assez de secrets sur notre voisinage astronomique pour que la chasse en vaille la peine.

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