Sommes-nous seuls dans l’univers ? La recherche de la vie de la NASA dans le système solaire et au-delà

Sommes-nous seuls dans l’univers ? La recherche de la vie de la NASA dans le système solaire et au-delà

Sommes nous seuls dans l’univers? Jusqu’à présent, la seule vie que nous connaissons est ici sur Terre. Mais à la NASA, ils cherchent.

La NASA explore le système solaire et au-delà pour nous aider à répondre à des questions fondamentales sur la vie au-delà de notre planète natale. Qu’il s’agisse d’étudier l’habitabilité de Mars, de sonder des « mondes océaniques » prometteurs, tels que Titan et Europe, ou d’identifier des planètes de la taille de la Terre autour d’étoiles lointaines, les missions scientifiques de la NASA travaillent ensemble dans le but de trouver des signes indubitables de vie au-delà de la Terre (un champ de la science appelée astrobiologie).

Grâce à l’étude de l’astrobiologie, la NASA investit dans la compréhension des origines, de l’évolution et des limites de la vie sur Terre. Ce travail a été important dans l’élaboration d’idées sur l’endroit où concentrer les efforts de recherche pour la vie. Alors que la NASA explore le système solaire, notre compréhension de la vie sur Terre et du potentiel de vie sur d’autres mondes a changé parallèlement aux nombreuses découvertes.

L’étude des organismes dans des environnements extrêmes sur Terre, du plateau polaire de l’Antarctique aux profondeurs de l’océan, a mis en évidence que la vie telle que nous la connaissons est très adaptable, mais pas toujours facile à trouver. La recherche de la vie demande beaucoup de soin et repose sur les connaissances que nous acquérons en étudiant la vie sur Terre à travers le prisme de l’astrobiologie. S’il y a quelque chose là-bas, nous ne savons peut-être pas encore comment le reconnaître.

Plongez dans le passé, le présent et l’avenir de la recherche de la vie dans l’univers par la NASA.

Missions passées

Viking 1 et 2

Il y a plus de 45 ans, le projet Viking a trouvé une place dans l’histoire lorsqu’il est devenu la première mission américaine à faire atterrir un vaisseau spatial en toute sécurité sur la surface de Mars.

Viking 1 et 2, chacun composé d’un orbiteur et d’un atterrisseur, ont été la première tentative de la NASA de rechercher de la vie sur une autre planète et donc la première mission dédiée à l’astrobiologie. Les expériences de biologie de la mission ont révélé une activité chimique inattendue dans le sol martien, mais n’ont fourni aucune preuve claire de la présence de micro-organismes vivants à proximité des sites d’atterrissage.

Galilée

La mission Galilée de la NASA a été en orbite autour de Jupiter pendant près de huit ans et a fait des passages rapprochés de toutes ses principales lunes. Galilée a renvoyé des données qui continuent de façonner la science de l’astrobiologie – en particulier la découverte que la lune glacée de Jupiter Europa a des preuves d’un océan souterrain avec plus d’eau que la quantité totale d’eau liquide trouvée sur Terre. Ces découvertes ont également élargi la recherche d’environnements habitables en dehors de la «zone habitable» traditionnelle d’un système, la distance d’une étoile à laquelle de l’eau liquide peut persister à la surface d’une planète.

Cassini

Pendant plus d’une décennie, le vaisseau spatial Cassini a partagé les merveilles de Saturne et de sa famille de lunes glacées – nous emmenant dans des mondes étonnants et élargissant notre compréhension des types de mondes où la vie pourrait exister.

Pour la première fois, les astrobiologistes ont pu voir à travers l’atmosphère épaisse de Titan et étudier la surface de la lune, où ils ont trouvé des lacs et des mers remplis d’hydrocarbures liquides. Les astrobiologistes étudient ce que ces hydrocarbures liquides pourraient signifier pour le potentiel de la vie sur Titan. Cassini a également vu des panaches glacés jaillir de la petite lune de Saturne Encelade. En survolant les panaches, le vaisseau spatial a trouvé des preuves d’eau salée et de produits chimiques organiques. Cela a soulevé des questions quant à savoir si des environnements habitables pourraient exister sous la surface d’Encelade.

Rovers d’exploration de Mars Spirit et Opportunity

Les jumeaux d’exploration de Mars de la NASA, Spirit and Opportunity, ont été lancés vers Mars en 2003 à la recherche de réponses sur l’histoire de l’eau sur Mars. Initialement une mission principale de trois mois, les deux explorateurs robotiques ont duré de loin leurs missions originales et ont passé des années à collecter des données à la surface de Mars.

Spirit et Opportunity ont été la première mission à prouver que de l’eau liquide, un ingrédient clé de la vie, avait jadis coulé à la surface de Mars. Leurs découvertes ont façonné notre compréhension de la géologie et des environnements passés de Mars, et ont surtout suggéré que les anciens environnements de Mars pouvaient autrefois convenir à la vie.

Kepler et K2

La première mission de chasse aux planètes de la NASA, le télescope spatial Kepler, a ouvert la voie à notre recherche de la vie dans le système solaire et au-delà. Une partie importante du travail de Kepler était l’identification de planètes de la taille de la Terre autour d’étoiles lointaines.

Après neuf ans dans l’espace lointain, collectant des données indiquant que notre ciel est rempli de milliards de planètes cachées – plus de planètes même que d’étoiles – le télescope spatial a pris sa retraite en 2018. Kepler a laissé en héritage plus de 2 600 découvertes d’exoplanètes, dont beaucoup pourraient être des lieux de vie prometteurs.

Spitzer

Au cours de ses seize années dans l’espace, le télescope spatial Spitzer est devenu un outil de premier plan pour l’étude des exoplanètes, en utilisant sa vue infrarouge de l’univers. Spitzer a marqué une nouvelle ère dans la science planétaire en tant que l’un des premiers télescopes à détecter directement la lumière de l’atmosphère des planètes en dehors du système solaire, ou exoplanètes. Cela a permis aux scientifiques d’étudier la composition de ces atmosphères et même de se renseigner sur la météo sur ces mondes lointains.

Les instruments infrarouges de Spitzer ont permis aux scientifiques de scruter les régions cosmiques cachées des télescopes optiques, y compris les pépinières stellaires poussiéreuses, les centres des galaxies et les systèmes planétaires nouvellement formés. Les yeux infrarouges de Spitzer ont également permis aux astronomes de voir des objets plus froids dans l’espace, comme des étoiles ratées (naines brunes), des planètes extrasolaires, des nuages ​​​​moléculaires géants et des molécules organiques qui pourraient détenir le secret de la vie sur d’autres planètes.

Missions en cours

Hubble

Depuis son lancement en 1990, le télescope spatial Hubble a apporté d’immenses contributions à l’astrobiologie. Les astronomes ont utilisé Hubble pour effectuer les premières mesures de la composition atmosphérique des planètes extrasolaires, et Hubble caractérise maintenant vigoureusement les atmosphères des exoplanètes avec des constituants tels que le sodium, l’hydrogène et la vapeur d’eau. Les observations de Hubble fournissent également des indices sur la formation des planètes, grâce à des études de disques de poussière et de débris autour de jeunes étoiles.

Toutes les contributions de Hubble ne concernent pas des cibles éloignées. Hubble a également été utilisé pour étudier des corps au sein du système solaire, notamment des astéroïdes, des comètes, des planètes et des lunes, comme les intrigantes lunes glacées Europa et Ganymède. Hubble a fourni un aperçu inestimable du potentiel de la vie dans le système solaire et au-delà.

MAVEN

La mission MAVEN (Atmosphère et évolution volatile de Mars) de la NASA a été lancée en novembre 2013 et a commencé à orbiter autour de Mars environ un an plus tard. Depuis lors, la mission a apporté des contributions fondamentales à la compréhension de l’histoire de l’atmosphère et du climat martiens.

Les astrobiologistes travaillent avec ces données atmosphériques pour mieux comprendre comment et quand Mars a perdu son eau et identifier les périodes de l’histoire de Mars où les environnements habitables étaient les plus susceptibles d’exister à la surface de la planète.

L’Odyssée de Mars

Pendant deux décennies, Mars Odyssey de la NASA – le vaisseau spatial ayant la plus longue durée de vie sur la planète rouge – a aidé à localiser la glace, à évaluer les sites d’atterrissage et à étudier les mystérieuses lunes de la planète.

Odyssey a fourni des cartes globales des éléments chimiques et des minéraux qui composent la surface de Mars. Ces cartes détaillées sont utilisées par les astrobiologistes pour déterminer l’évolution de l’environnement martien et son potentiel de vie.

Orbiteur de reconnaissance de Mars

L’Orbiteur de reconnaissance de Mars (MRO) de la NASA est à la recherche de preuves que l’eau a persisté à la surface de Mars pendant une longue période. Alors que d’autres missions martiennes ont montré que l’eau coulait à la surface dans l’histoire de Mars, il reste un mystère si l’eau a jamais existé assez longtemps pour fournir un habitat à la vie.

Les données de MRO sont essentielles pour les astrobiologistes qui étudient le potentiel d’environnements habitables sur Mars passé et présent. De plus, ces études sont importantes dans la construction de modèles climatiques pour Mars et pour une utilisation dans des études de planétologie comparative pour l’habitabilité potentielle des exoplanètes en orbite autour d’étoiles lointaines.

Le Rover Curiosity Mars

Le rover Curiosity Mars étudie si Mars a déjà eu des environnements capables de supporter la vie microbienne. En d’autres termes, sa mission est de déterminer si la planète possède tous les ingrédients dont la vie a besoin – comme de l’eau, du carbone et une source d’énergie – en étudiant son climat et sa géologie.

Cela fait près de neuf ans que Curiosity s’est posé sur Mars en 2012, et le robot géologue ne cesse de faire de nouvelles découvertes. La curiosité a fourni la preuve que les lacs d’eau douce ont rempli Gale Grater il y a des milliards d’années. Les lacs et les eaux souterraines ont persisté pendant des millions d’années et contenaient tous les éléments clés nécessaires à la vie, démontrant que Mars était autrefois habitable.

Mission TESS

Le satellite d’étude des exoplanètes en transit (TESS) est la prochaine étape dans la recherche de planètes en dehors de notre système solaire, y compris celles qui pourraient abriter la vie. Lancé en 2018, TESS a pour mission d’étudier l’ensemble du ciel et devrait découvrir et cataloguer des milliers d’exoplanètes autour des étoiles brillantes à proximité.

À ce jour, TESS a découvert plus de 120 exoplanètes confirmées et plus de 2 600 planètes candidates. Le chasseur de planètes continuera à trouver des cibles d’exoplanètes que le prochain télescope spatial James Webb de la NASA étudiera plus en détail.

Persévérance Mars Rover

Le plus récent robot astrobiologiste de la NASA, le rover Perseverance Mars, a atterri en toute sécurité sur Mars le 18 février 2021 et lance une nouvelle ère d’exploration sur la planète rouge. La persévérance recherchera des signes d’une vie microbienne ancienne, ce qui fera avancer la quête de l’agence pour explorer l’habitabilité passée de Mars.

Ce qui distingue vraiment cette mission, c’est que le rover dispose d’une perceuse pour collecter des échantillons de carottes de roche et de sol martiens, et les stockera dans des tubes scellés pour être récupérés par une future mission Mars Sample Return qui les ramènerait sur Terre pour une analyse détaillée.

Laisser un commentaire

Votre adresse e-mail ne sera pas publiée. Les champs obligatoires sont indiqués avec *

Translate »